“大西洋”号纵火案

1933年,在英吉利海峡平静的水面上,突然传出阵阵紧急求救电报:“SOS,‘大西洋’号遇难,SOS,‘大西洋’号遇难……”无线电波冲破黎明前的黑暗传向四面八方。
“大西洋”号是法国巨型豪华客轮,沿大西洋航线直航美国。由于突然起火,仅靠船上的力量已经无法扑灭了。此时,船上的警报凄厉地鸣啸着。229名船员和400多名乘客被惊醒了,他们惊慌失措地跑出船舱,立刻被烟与火的可怕景象吓呆了,顿时乱作一团。
轮机长赛恩西尔冲进烟火中,向前猛跑,不料被晕倒在走廊里的加斯顿大副绊倒了。他将大副背回船舱,片刻功夫,无情的烈焰就把舱门封死了。赛恩西尔只好背着大副从舷窗爬出去逃命。
船长索弗斯被浓烈的烟雾呛得晕倒在甲板上。醒来后他挣扎着爬起来组织船员和乘客离船,慌乱中他忘记通知正在机舱里工作的船员。当这些船员得知船上起火时,已经晚了,他们的生路被大火隔断。他们裹着浸湿的被子和大衣,向卷着火舌的走廊冲去,最后全部葬身火海,无一幸免。
SOS信号飞过辽阔的海空。最先闻讯赶来救援的是荷兰船“阿希列斯”号。接着,德国船和英国船也急忙赶来救援。“大西洋”号上的九层甲板都在燃烧,烈火喷向四周。救生艇根本无法靠近。船医儒列梅首先跳入海中,其他人也纷纷跳海向救生艇游去。船长索弗斯最后一个离船跳海。燃烧着的豪华客轮仍然以每小时3海里的速度缓缓向英国方向驶去。
毫无控制的火船渐渐接近英国的威地岛。索林吉港中的许多船只受到了严重威胁。英国海军部召开了紧急会议,向法国政府断然提出要求,不让火船漂向英国海岸,否则将承担一切后果。法国政府立刻派辅助巡洋舰“波曼克斯”号全速向“大西洋”号驶去。舰长安都昂神情严肃地注视着“大西洋”号,随时准备用舰炮击沉它。正在这时,一阵强劲的海风吹来,“大西洋”号突然改变了方向,掉转船头,慢慢漂离了英国海岸。安都昂舰长放下心来,用不着炮击了。巡洋舰远远地尾随监视着“大西洋”号向海峡深处驶去。
但是悲剧并未结束。自从“大西洋”号起火之后,各国的拆船公司都觊觎着它那庞大的船体。这是块不可多得的肥肉。为了得到“大西洋”号残体,荷兰派来了三艘拖曳船。第二天早晨,三艘法国船,一艘英国船和一艘德国船也赶来了,八条船展开了激烈争夺。
荷兰船“洛吉·齐耶”号冒着危险将系船索抛到发烫的“大西洋”号上,以表示船归他们所有。而法国船“依莱机”号则继续向冒烟的客轮喷水,以表示他们仍在救火。另外两条法国船也靠近火船,把系船索抛上去,几名水手攀着吊索登上“大西洋”号。荷兰和法国都把钢索连接到火船上,分别往自己方向拉,好象要将“大西洋”号撕开。
法国巡洋舰升起信号旗对荷兰人提出严重抗议,但是荷兰人毫不理会,反而开足马力,冲断了崩得紧紧的法国船的系船索。法国救护船以牙还牙,高速驶向荷兰船与火船之间的钢索,但是荷兰船全速后退,使法国人的企图落了空。另一条法国船愤怒地鸣叫着汽笛,冲断了荷兰船的一条钢索,但是自己却撞到“大西洋”号上。法国巡洋舰“波曼克斯”号也放弃观望态度,加入到混战中,直接向德国船撞击,德国船的系船索被撞断了。可是又一条法国船撞到了“大西洋”号上。一位海员双脚受伤。这场救助竟成了一场抢劫。
为了终止这场无休止的争夺,各国船长开了一个会,决定一起拖着“大西洋”号到瑟堡港,由商业法院进行调解。商业法院组织了一个调查委员会,火灾专家用放大镜一寸一寸地检查每一个角落,但一无所获。船主要求赔偿3亿5千万法郎,而保险公司以火因不明拒付。最后法院裁决赔偿1亿7千万法郎。随后,保险公司经过仔细检查“大西洋”号,了解到大火是从两间堆放垫子和地毯的一等舱里烧起来的,从门缝里冒出的烟是淡灰色的,后来才转为黑色。这是化学物质参与燃烧的证据。由此说明,“大西洋”号火灾有人为纵火的嫌疑。
当时船运界的状况是,欧美各国在第一次世界大战结束后,展开了欧美航线的竞争。英德意三国居于领先地位,经常轮流获得象征大西洋航行最高荣誉的“兰飘带”奖。法国为了参加这一角逐,建造了“大西洋”号,但它的速度太慢了。设计速度为每小时21海里,实际只达到19海里。因此乘客不多,每次航行都要亏本,根本无法与别的船竞争。保险公司向世界宣布:“大西洋”号火灾是一场由船主精心策划的纵火案,目的是为了挽救自己的厄运,索取巨额赔偿费。他们在不会自燃的垫子和地毯上放置某种定时燃烧器,并浇上燃油,所以火势才会如此迅猛。
保险公司分析说,策划者选择了乘客最少的一次航行,时间选在黎明之前,这样,火不会被及时发现,一旦着起来就无法打开被烈焰吞噬的舱门,纵火的证据也都化为灰烬。这种观点最终被人们接受了,世界舆论为之大哗。人们用厌恶的眼光看着船主用那不光彩的一半赔偿费建造了另一艘客轮——“凰斯尔”号。
“大西洋”号从纵火、营救到抢船,充分暴露了利欲熏心的大亨们的丑恶和肮脏。他们草菅人命,亵渎法律的行为永远被钉在历史的耻辱柱上,在世界航运史上留下了极不光彩的一幕。
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